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龍の根城

 桃の花が咲き乱れる美しい庭先で、三娘は岩に腰掛けていた。その岩には窪みがあって、澄んだ水が溜まっている。彼女は青空のような水色の上衣を羽織った姿でその水たまりを眺めながら、嬉しそうな笑みを浮かべていた。その水面には三娘の父親の姿が映し出されている。見ず知らずの男と王城に向かった翌日から、彼女は日がな一日その水盆ばかり眺めていた。  仙界に暮らすことを決めたとて、右も左も分からぬ場所だ。大きな石でできた城の中に部屋を与えられたとて、何をしていいのか分からない。それに何をするにも、どこに行くにも必ず侍女がついてくる。今までそのような暮らしをしたことがない三娘にとって、それは窮屈以外何物でもない。現在の彼女にとって、目下の楽しみは、父親の姿をこうして眺めることだった。  三娘がいる庭は、彼女の部屋に面している。その部屋の窓際では、揃いの衣装に身を包んだ侍女たちが控えていた。彼女たちは皆一様に、若草色の上着に濃緑の(スカート)を身に着けていて、高い位置で髪を留めている。そして彼女たちの傍らには、みずみずしい水菓子(くだもの)が乗せられた漆塗りの盆が置かれている。  うららかな日差しが庭に降り注ぎ、春風を思わせる温かな風がそよそよと吹いている。庭のいたるところに植えられた木々の枝には、どこからやってきたのか鳥たちが羽を休めていた。風に乗って鳥たちの可愛らしい(さえず)りがかすかに聞こえている。その中で三娘は、父親の姿が映っている水面だけを一心に見つめていた。  そのとき強い風が吹いた。その風は木々の枝葉や庭に咲く花々を揺らす。三娘は急な突風で乱れた黒髪を手で押さえつつ、瞼をぎゅっと閉じた。彼女が羽織っていた水色の上掛けが、風でふわりと舞い上がり、その下に着ていた若草色の衣の裾がわずかにめくれ上がる。  桃園のような庭を一瞬で吹き抜けた風が止み、ゆっくりと瞼を開いてみると、水たまりに映っていた父親の姿は消えていた。三娘は悲しげな瞳で、揺れる水面を見つめている。  水盆かわりの水たまりは、一度でも波立ってしまえば、暫くの間何も映そうとしない。それが分かっているので、三娘は物憂げな表情で顔を俯かせた。  仙界で暮らすことを選んだのは、紛れもなく自分自身だ。そのことを自らに知らしめるように、三娘は俯かせていた顔を上げ振り返った。  高い城壁の向こうには、蓬莱山(ほうらいさん)と呼ばれている高い山が(そび)え立っていて、頂上付近は紫色の雲で覆われている。その景色を目にするたび、三娘は思い知らされた。もう二度と父親のもとへと帰れないことを。そして結婚の約束を交わした相手と会えないことも。  その相手である先代の火龍は既に亡く、今は弟が火龍と呼ばれているらしい。その男こそ褐色の肌に銀色の髪を持つ男で、三娘の父親を救った男だった。 「三娘さま、この薄紅のものをお召しくださいませ」  侍女が差し出した薄物の上掛けを、側に控えていた別の侍女たちが手に取り彼女の華奢な肩に掛ける。柔らかな布が白い肌に重ねられると、侍女たちが一斉に顔をほころばせ、甲高い声を上げる。 「やはり濃紅(こいくれない)の着物の上掛けは薄紅がよろしいかと。かわいらしさが引き立ちまする」  薄紅の上掛けを差し出した侍女が嬉しそうな顔を見せた。だが別な侍女が三娘の足元に置いていた紫色の薄物を手に取り、しょんぼりとした顔をする。 「襟に桃の花が縫い取られたこちらの方が可愛らしいと思うのですが……」 「そのお色なら、お着物のお色をもう少し淡い色にするか、同じ紫の方がよろしいかと」 「でも、この桃の花のお色の着物なら……」 「そうね、ではそのお色の着物を探しましょう」  そう言って侍女たちはいそいそとその場を立ち去っていった。三娘はその様子をぼんやりとしながら見つめている。彼女にとって着物の色などどうでもよかった。それなのに侍女たちは盛り上がっている。  三娘は色とりどりの衣装がひしめく部屋に立ち尽くしたまま、部屋を見渡した。部屋に揃え置かれた調度品はどれもみな豪華な装飾が施されている。贅を尽くした家具たちに囲まれていると、自身の居場所ではないような気がしてどうにも落ち着かなかった。  幾ら国の役人とはいえ、三娘の実家である宗家は経済的にさほど恵まれた家ではない。必要最低限の家具しか揃っていなかったけれど、それらは皆とても頑丈で実用的なものだった。家だってあちこち痛んでいたけれど、雨露を凌げる分には申し分がない。それになんといっても心優しい父親とともに暮らした毎日は、とても満ち足りたものだった。  だが今は豪奢な部屋で、芸術品とも思える調度品に囲まれて暮らしている。時間になると侍女が運んできてくれる食事も、国にいたときには口にしたことがない贅沢なものばかりだった。それに辺り一面に広げられている衣装だってそれはそれは見事なもので、まるでこの世の花々をかき集めたようになっている。だが三娘の心は重く沈んでいた。  仙界(ここ)へ来てから、もう何日経ったか分からない。朝目覚めたときから侍女たちに囲まれているけれど、三娘は孤独を感じずにはいられなかった。自らが決めたこととはいえ、国からも父親からも離れた場所で生きていかなければならない事実は、どんなに豊かで恵まれた場所でさえもつまらないものに変えてしまうものらしい。  水盆を見ては涙ぐみ、それ以降はずっとふさぎ込んでしまう三娘を、侍女たちはどうにかしようとしているのだが、かなり厳しい状況だった。 「三娘さま。お待たせしました」  そう言って部屋にやってきた侍女たちは、三娘に似合いそうな華やかな着物を携えている。だが三娘はその着物を一瞥もせずに物憂げな表情を浮かべていた。 「そう言えば三娘さま。明日、こちらに湖青(こせい)さまがいらっしゃるようです」  初めて聞く名前に、三娘は僅かに首を傾げて見せた。侍女たちは広げた着物を片付けながら、彼女に話しかける。 「湖青さまは火龍さまのすぐ下の妹姫で、とても明るいお方ですの」 「そう、ですか」 「ええ、とても快活な方で、火龍さまと同じくらい武芸に秀でた方ですの。ね、みんな」  侍女が誇らしげに話しているのを、三娘はぼんやりと聞いていた。すると違う侍女が付け加えるように話し始める。 「でも火龍さまよりも社交的な方ですし、きっといいお話し相手になると思いますわ。火龍さまは根っからの武人ゆえ女性の扱いには長けておらぬお方ですもの、ねえ」  そう言いながら侍女たちはくすくすと笑い始めた。このときふと先代の火龍の姿が頭に浮かび、三娘は一番側にいた侍女におずおずと問いかけた。 「あの、そう言えば、先代の火龍さまはいつお亡くなりに?」  するとそれまで笑みを浮かべていた侍女たちの顔が、みるみるうちに陰りだした。 「三娘さま。あの、実は申し上げにくいことなのですが、ここでは先代様のお話は禁じられておりまするゆえ、御容赦を……」  急に顔を曇らせながら、言いにくそうにしている侍女の姿に、三娘は疑念を感じずにはいられなかった。
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